Hoe Eyes for the world de wereld helpt om beter te zien

Omdat we ook bij Medifocus vinden dat ieder mens het recht heeft op een goed zicht, zijn we partner van Eyes for the world. Deze organisatie helpt mensen met minder middelen wereldwijd aan de juiste bril. Vanwaar deze missie? Oprichter en bezieler Koen Van Pottelbergh vertelt over zijn passie en levenswerk.

Hoe is Eyes for the world ontstaan?

“Zo’n 20 jaar geleden ben ik na een zwaar auto-ongeval door het oog van de naald gekropen. Ik heb 2 jaar moeten revalideren, maar ik ben uiteindelijk relatief goed hersteld. Ik heb enorm veel geluk gehad, en dat heeft mijn kijk op het leven volledig veranderd. Sindsdien ben ik niet alleen erg dankbaar voor elke nieuwe dag, maar heb ik ook het gevoel dat ik iets terug moet doen. Omdat ik optometrist ben, lag het voor de hand dat ik iets wilde doen rond oogzorg. Ik kwam in contact met professor Joshua Silver die een zelfcorrigerende bril had ontworpen, en zo ging de bal aan het rollen. Intussen hebben we via dit systeem al meer dan 350.000 mensen kunnen helpen in meer dan 25 landen. We focussen hoofdzakelijk op de jeugd en oudere mensen, want zij hebben onze hulp het hardst nodig.”

Hoe werkt de zelfcorrigerende bril dan?

“Eerst hadden we een systeem met een vloeistof, maar daar waren bepaalde nadelen aan verbonden. Zo kreeg je op een gegeven moment bubbels, en dat is natuurlijk niet handig om goed en scherp te kunnen zien. Daarna zijn we overgeschakeld naar brillen met twee glaasjes die over elkaar schuiven. Zo kan de drager zelf de sterkte van zijn of haar bril regelen. Hiermee kunnen we iedereen helpen met een sterkte die varieert van -5 tot +5, wat toch het grootste deel van de mensen betreft.”

Voor wie in België woont is het dragen van een bril of lenzen meestal vrij vanzelfsprekend. Hoe zit dat in de rest van de wereld?

“Spijtig genoeg is zelfs de meest eenvoudige vorm van oogzorg voor heel wat mensen in andere landen gewoon niet beschikbaar. En dat kan enorme gevolgen hebben. Zo zagen we in Madagaskar opvallend veel gevallen van cataract bij jonge mensen, terwijl dit normaal pas op oudere leeftijd voorkomt. De oorzaak bleek het felle zonlicht te zijn. Dat hebben we kunnen oplossen met aangepaste zonnebrillen. Wist je trouwens dat het hele eiland Madagaskar slechts 20 oogartsen telt? Ook in heel wat andere landen zien we vaak schrijnende toestanden. En vergis je niet: ook in België is er veel armoede, en bijgevolg heel wat mensen die niet de zorg krijgen die ze nodig hebben. Omdat we door de coronacrisis momenteel moeilijk kunnen reizen, werken we nu hoofdzakelijk in België.”

Werk je met Eyes for Belgium op dezelfde manier?

“Hier in België hebben we het voordeel van de mutualiteiten. Wie een beperkt budget heeft, kan in mijn winkel in Mechelen een passende, stijlvolle bril kopen voor €60 euro. Via de mutualiteit krijg je dan een groot deel van dat bedrag terug. Op die manier is dat een haalbare aankoop, en de mensen zijn trots dat ze het zelf kunnen bekostigen. Ik leg trouwens bewust de nadruk op het stijlaspect, want ik wil mijn klanten veel meer kunnen bieden dan een simpel “ziekenkasbrilletje”. Ook wie een zeer beperkt inkomen heeft, wil er graag goed uitzien. Voor deze mensen is het zelfs extra belangrijk, want een verzorgd uiterlijk geeft een veel betere kans op de arbeidsmarkt. Betaalbaar en aantrekkelijk gaan bij mij dus hand in hand.

Sinds corona werk ik ook samen met het Rode Kruis en Fedasil. Zo bereik ik mensen die niet op de steun van een mutualiteit of OCMW kunnen rekenen. Ik heb een heel divers cliënteel en dat is wat mijn werk zo boeiend maakt. Ik ben er trouwens van geschrokken dat ruim 60% van de daklozen in België gewoon mensen zijn zoals jij en ik. Ze hebben alleen veel pech gehad.”

Wat je doet klinkt als een behoorlijke uitdaging. Wat is je grootste motivatie?

“Het is inderdaad niet altijd makkelijk. Zeker een nieuw project opstarten in het buitenland vraagt enorm veel energie. Soms is het al een hele toer om een land binnen te raken en de goedkeuring te krijgen van de lokale overheden. Maar als je dan een stralende glimlach terugkrijgt van een kind dat eindelijk terug goed kan zien, dan verdwijnt de vermoeidheid als sneeuw voor de zon. En daar doen we het uiteindelijk voor. De dankbaarheid van de mensen die je helpt is fenomenaal. Ik realiseer me dat ik niet iedereen kan helpen, maar als iedereen iemand helpt, dan komen we al een heel eind.”

Doe je met ons mee? Steun Eyes for the world door een vrijblijvende bijdrage te storten op BE 27 3631 1439 5473.

Lees ook waarom en hoe Medifocus Eyes for the world steunt.